L’électrum est un alliage naturel d’or et d’argent, avec des traces de cuivre et d’autres métaux.

Les anciens Grecs l’appelaient « l’or vert », sa couleur va du jaune pâle au jaune vif avec des reflet vert ou cuivré, selon les proportions d’or et d’argent. La teneur en or de l’électrum naturel de l’Anatolie occidentale moderne varie entre 70 et 90 %, contrairement aux 45 à 55 % d’or de l’électrum utilisé dans les anciennes monnaies lydiennes de la même zone géographique.

Cela suggère que l’une des raisons de l’invention de la monnaie dans cette région était d’augmenter les profits du « seigneurage » en émettant une monnaie ayant une teneur en or inférieure à celle du métal en circulation.

L’électrum a été utilisé dès le troisième millénaire avant J.-C. dans l’Ancien Empire d’Egypte, parfois comme revêtement extérieur des pyramidions au sommet des pyramides et obélisques de l’Egypte ancienne.

Les premières pièces de monnaie en métal jamais fabriquées étaient en électrum et datent de la fin du 7e siècle ou du début du 6e siècle avant J.-C. Depuis plusieurs décennies, les médailles décernées avec le prix Nobel sont en « or vert » plaqué or.